Afrika finder strøm fra nettet

For de fleste indbyggere i landdistrikterne i Afrika syd for Sahara betyder solnedgang en mørkets verden .

Men for nylig udnytter dem i områder uden elektricitet et alternativ til traditionelle elektriske tilslutninger, der kan hjælpe med at løse Afrikas strømproblem: off-grid solcellesystemer, som elektrificerer huse med et batteriforbundet tagpanel.



Selvom teknologien ikke er ny, bliver den mere populær i regionen efter et stejlt fald i prisen på solcellepaneler og den stigende effektivitet af LED-lys og -apparater. Mere end et dusin virksomheder, der tilbyder disse systemer på pay-as-you-go-basis opererer nu i Afrika.

Tilhængere siger, at pay-as-you go home solenergi har vigtige fordele i forhold til andre muligheder. Disse systemer kan implementeres med det samme og overskygger ikke rum med dampe, som petroleumslanterner gør (sådanne lanterner er stadig meget brugt af to tredjedele af afrikanske husstande syd for Sahara uden elektricitet). De er også immune over for de strømafbrydelser, der ofte forvirrer dem med en netforbindelse.

De er også økonomiske. I Kenya opkræver den nationale forsyning kunder 15.000 shilling ($150) for en ny forbindelse. Dens egen pris pr. forbindelse er 10 gange højere. Kunder betaler derefter månedlige regninger, mens disse off-grid-systemer leverer lys uden en månedlig afgift, når den oprindelige investering er betalt.

Den største off-grid solcelleoperatør i regionen, M-Kopa, har solgt mere end 400.000 systemer i Kenya, Tanzania og Uganda siden lanceringen i 2011 - et tal, som dens administrerende direktør Jesse Moore mener kan nå op på fire millioner i de næste fem år .

M-Kopa-butikken i Eldoret, Kenya.

M-Kopas grundsystem, som inkluderer et otte-watt solpanel, seks-volt lithium-ion batteri, to LED-pærer, mobiltelefon ladestation, lommelygte og radio, koster $217 i løbet af et år, kun $60 mere end hvad den gennemsnitlige off-grid kenyanske husstand bruger på petroleum, batterier, telefonopladning og stearinlys.

I dag er de mest aktive markeder i Østafrika, hvor mobile pengepenetration er højest, og betalinger via telefon har været med til at drive hurtig vækst. Ian Muir, en konsulent fra Verdensbanken med speciale i off-grid energi i regionen, siger, at optagelsen sandsynligvis vil accelerere på en række afrikanske markeder, efterhånden som økosystemet for mobilbetalinger udvides, og regeringerne indser, at systemerne kan drive landdistrikternes elektrificering hurtigt og på et forholdsvis lavt niveau. koste. Nye markeder af særlig interesse omfatter Nigeria og Etiopien, Afrikas to mest folkerige lande.

I Rift Valley-regionen i Kenya er Tegla Keter for nylig blevet M-Kopa-kunde. I de seks år, der er gået, siden hun byggede sit hyggelige toværelseshus, har den 38-årige gymnasiesekretær ventet på tilslutning til landsnettet. Men hendes hjem, der ligger på en jordsti omgivet af majsmarker, er for langt fra den nærmeste transformer, og regeringen har længe forsømt at bygge endnu et i et så tyndt befolket område.

Af hensyn til sine børns sundhed har hun for længst lagt sin petroleumslanterne på hylden. I en periode brugte hendes børn på 12 og 9 år en solcellelampe til at studere om aftenen, men den gav minimalt med lys og blev mere og mere dæmpet.

Efter råd fra en nabo tog Keter en minibus til Eldoret, den nærmeste by, hvor M-Kopa sælger sine solcellesystemer fra en tankstations parkeringsplads. I virksomhedens butik, skåret ud af en fragtcontainer, koblede en sælger hende på M-Kopa 400, virksomhedens større 20-watt-pakke, som leveres med et fladskærms-tv. De forudgående omkostninger på 8.000 Kenya shilling ($80) ville blive efterfulgt af betalinger i en etårig periode, foretaget via mobile penge, med et gennemsnit på 125 shilling ($1,25) pr. dag.

På trods af år med stærk økonomisk vækst fortsætter antallet af afrikanere, der befinder sig i Keters situation, med at stige, da befolkningstilvæksten overstiger antallet af nye forbindelser. De 48 lande syd for Sahara, eksklusive Sydafrika, har en samlet produktionskapacitet på mindre end 40 gigawatt, et tal svarende til Polens.

Det virker som en stor mulighed for off-grid solcelleindustrien, som på trods af sin vækst endnu ikke har nået den kritiske masse af husholdninger, hvor den vil generere overskud.

Industrien står over for konkurrence, herunder velgørende giveaways af lignende produkter. I august donerede det canadiske firma Sky Power, en stor investor i Kenyas nettilsluttede solenergisektor, den første af, hvad den siger vil være to millioner solcellesystemer til kenyanere i bunden af ​​energistigen.

Det er den kenyanske regering også prioritering af netudbygning trods omkostningerne, og sigter mod at forbinde 70 procent af kenyanerne inden udgangen af ​​2017 med støtte fra Verdensbanken, Den Afrikanske Udviklingsbank og andre donorer. Projektet er rettet mod 472.000 husstande uden for nettet inden for rækkevidde af eksisterende transformere. Mere fjerntliggende områder kan i stigende grad blive målrettet af mininet som de solcelledrevne versioner, som det amerikanske firma Powerhive - det første private forsyningsselskab, der er godkendt til at sælge elektricitet i Kenya - har annonceret planer om at begynde at bygge i 100 kenyanske landsbyer i samarbejde med italienske Enel Green Strøm.

Skolearbejde ved lyset af en solcelledrevet LED-pære.

Teknologiske begrænsninger er også et problem. Selvom off-grid-systemer er blevet mere og mere kraftfulde over tid, er deres output stadig for begrænset til apparater som køleskabe, strygejern og ventilatorer, som mange landdistriktsafrikanere stræber efter. M-Kopas Moore siger, at nye systemkompatible apparater er i virksomhedens pipeline: køleskabe, siger han, er branchens næste store ting, der skal følges af fans og muligvis endda klimaanlæg.

På trods af udfordringerne er investorerne begejstrede for Afrikas off-grid-aktører, med midler, der ruller ind fra både venturekapitalister og midler trukket til sektorens sociale og miljømæssige påvirkning, foruden nogle tilskud og lån fra velgørende fonde og internationale udviklingsfonde. Generation Investment Management, det London-baserede firma grundlagt af den tidligere amerikanske vicepræsident Al Gore, førte for eksempel en aktie på 19 millioner dollars rejst af M-Kopa i december sidste år. Og den 1. december meddelte Lumos Global, et off-grid solcelleselskab aktivt i Nigeria, at det havde rejst rekordhøje 90 millioner dollars fra den amerikanske regerings udviklingsfinansieringsafdeling og private investorer.

For at stå på egen hånd skal industrien næste gang overbevise lokale kommercielle banker om at blive mere involveret i at låne dem penge til at bygge deres forretninger op, argumenterer Verdensbankens Muir. Hidtil har denne gruppe forholdt sig forsigtigt til sektoren, blandt andet fordi pay-as-you-go-modellen indebærer låntagning af kunder, som typisk har ringe sikkerhed.

Men for folk som Keter, der er glade for hendes nye lys, er investeringen det værd. Hendes systems LED-pærer har løst hendes mest presserende bekymring – hendes børns evne til at lave deres lektier. Selvom det har bragt en ny udfordring til hendes hjem, en velkendt i den mere kablede verden: at styre børnenes tid foran fjernsynet.

Jonathan W. Rosen er journalist, der dækker Afrika. Han er 2016 Alicia Patterson Foundation-rapporteringsstipendiat.

skjule