Den sindssygt populære kinesiske nyhedsapp, som du aldrig har hørt om

Toutiaos hovedkvarter i Beijing.

Inde på Toutiaos kontorer er det svært at sige, at du er lige uden for Beijing og ikke i hjertet af Silicon Valley.

Væggene er dekoreret med stilfuld graffiti, og der er alle de sædvanlige fordele: et spillerum, et fitnesscenter og et overdådigt cafeteria. Men Toutiao ser ikke kun den del ud. Virksomheden laver en sindssygt populær kinesisk nyhedsaggregeringsapp kaldet Toutiao (betyder overskrifter). Toutiao kan prale af omkring 700 millioner brugere i Kina, med mere end 68 millioner aktive daglige brugere. Virksomheden får størstedelen af ​​sin omsætning fra annoncering, som også er skræddersyet til brugernes likes og interesser.



Toutiaos moderselskab, Bytedance, er vokset med en dramatisk hastighed. I 2014 søgte Bytedance investeringer, der vurderede det til omkring $500 millioner. Med sin seneste fundraising-runde søger virksomheden angiveligt en værdiansættelse på over 10 milliarder dollars.

Succesen med Toutiao er for en stor del opnået ved at bruge maskinlæring til at finde ud af brugernes interesser og smag og skræddersy dets tilbud i overensstemmelse hermed for at få flere klik. Facebook og Twitter bruger også maskinlæring til at forfine anbefalinger, men de er mere afhængige af sociale forbindelser.

Når du åbner appen, vil du se en strøm af indlæg, lige fra seriøse nyhedsrapporter til søde videoer. Jo mere du klikker, jo mere lærer Toutiao din smag og interesser og forfiner sine anbefalinger. Toutiao blev skabt i 2012 af Zhang Yiming, en 33-årig iværksætter.

Da jeg første gang åbnede appen, blev jeg præsenteret for en bred vifte af indhold. Den øverste historie var et indlæg om kommende økonomiske reformer. Dette blev efterfulgt af et stykke om niveauet af forurening i Beijing den dag, og derefter en video af en populær stand-up komiker, der taler om smog. Længere nede var en salig historie om en berømt skuespillerinde, der havde en affære, og mærkeligt nok en artikel om, hvordan man kan skelne køn på nyfødte kyllinger (jeg har fået at vide, at dette var rettet mod læsere på landet).

I det kommende år sigter Toutiao på at udvikle flere AI-fokuserede tjenester og at ekspandere internationalt. Det ultimative mål er at blive verdens nummer et online indholdsdestination, der overskygger folk som Facebook og Twitter, såvel som New York Times og Buzzfeed på deres egne markeder.

Faktisk var der tegn på højteknologisk trængsel overalt, da jeg besøgte sidste måned. Masser af kodere, designere og marketingfolk havde travlt med at arbejde væk i et moderne, åbent rum med skriveborde arrangeret omkring et futuristisk udseende cirkulært glasmødelokale. I det ene hjørne sad en bunke af flere hundrede udpakkede ThinkPad-laptops klar til nye medarbejdere.

Jeg mødtes med Lei Li, som leder Toutiaos AI-laboratorium, efter at have tilsluttet sig virksomheden fra et andet kinesisk internetfirma, Baidu, i marts sidste år. Udover at udvikle bedre måder at bestemme, hvilke indlæg der skal anbefale til brugere, har Li's team skabt en kunstig reporter, kaldet Xiaoming, der er i stand til at generere korte nyhedsrapporter om europæiske fodboldkampe. Li's team arbejder også på måder at identificere brugere, der måske er i stand til at besvare specifikke spørgsmål, med henblik på at tilbyde en service, der ligner Yahoo Answer eller Quora. Toutiao åbnede dette problem op for eksterne forskere med en konkurrence afholdt i december.

Vi vil virkelig bruge maskinlæring til at forstå spørgsmål-og-svar og kommentarer og nyheder, fortalte Li. Toutiao Labs mission er at skubbe grænserne for machine learning og AI og overføre det til produkter.

Toutiao har allerede flere måder at identificere falske nyheder på. I Kina består dette for det meste af tvivlsomme sundhedsanbefalinger. Det gør det ved at bruge en blanding af menneskelige anmeldere sammen med automatiseret analyse af indlæg og kommentarer relateret til dem.

Li argumenterer også for, at Toutiaos måde at vise indholdsresultater på er mindre en filterboble, end det ofte ses på Facebook, hvor folk ofte kun bliver eksponeret for opslag fra dem, som de allerede er enige med. Dette indebærer at designe anbefalingsalgoritmerne til at tilbyde noget indhold, selvom en bruger ikke har signaleret en præference for det indtil videre. Vores [machine learning]-modeller vil forsøge at udvide dine horisonter, dine interesser, siger Li.

Jie Tang, en professor ved Kinas Tsinghua University, som studerer informationsdiffusion og sociale netværksdynamikker, siger, at efterhånden som Toutiao bliver mere populær, vil det blive stadig vigtigere for det at komme med anbefalinger, der er nøjagtige og overbevisende. Han siger, at virksomheden muligvis også skal generere mere af sit eget indhold. Man har brug for noget nyt, siger han.

Toutiao arbejder allerede på dette. Udover at linke til eksternt indhold, kommer et stigende antal indlæg og videoer fra dem, der poster direkte på Toutiaos platform. Brugere omfatter nyhedsmedier, offentlige myndigheder og berømtheder.

Til en vis grad symboliserer fremkomsten af ​​Toutiao Kinas overgang fra et lavtlønt, lavteknologisk produktionskraftcenter til et mere teknologisk sofistikeret marked. Selskabets hovedkvarter er passende nok placeret i, hvad der før var en rumfartsfabrik.

Bytedance tilbyder også en engelsksproget app kaldet TopBuzz. Dens fremtidige strategi vil omfatte investering i og partnerskab med lokale medievirksomheder. Sidste år investerede det 25 millioner dollars i en indisk aggregator kaldet Dailyhunt. Virksomheden leder også efter indtægtsmuligheder uden for annoncering. I september sidste år underskrev Toutiao en aftale med JD.com, en kinesisk e-handelsside, der tillader brugere at købe produkter gennem appen. Nuværende investorer i Toutiao omfatter Sequoia Capital China og den russiske milliardær Yuri Milner.

I sidste ende, siger Li, vil virksomhedens bestræbelser på at ekspandere internationalt være baseret på det arbejde, hans team udfører. Mange af de erfaringer, vi har lært, kan deles om vores internationale produkter, siger han. Vi har bygget den største maskinlæringsplatform til indhold. Det er vores våben.

Redaktørens note: Denne artikel blev opdateret 2. februar 2017 for at afspejle Toutiaos seneste brugertal.

skjule