Fremtidens robotkøbmandsbutik er her

De fleste mennesker køber ikke en krukke med relish hver uge. Men når de beslutter sig for at købe en fra Ocado – verdens største online-kun dagligvareforhandler – behøver de ikke at skrabe bagerst i butikken. I stedet opfordrer de robotter og kunstig intelligens til at få det leveret til døren.

Ocado hævder, at dets 350.000 kvadratmeter store lager i Dordon, nær Storbritanniens anden by Birmingham, er mere automatiseret end Amazons lagerfaciliteter. Virksomhedens opgave er bestemt mere udfordrende i mange henseender: De fleste af de 48.000 varelinjer, som den sælger, er letfordærvelige, og mange skal køles eller fryses. Nogle, såsom sushi, skal leveres samme dag, de ankommer på lageret.

Det gør opbevaring, plukning og forsendelse af varer til et komplekst, tidsbegrænset optimeringsproblem. Men for at Ocado kan vokse og få overskud— hvilket den gør , på trods af et overfyldt dagligvaremarked i Storbritannien – det skal gøre hvert trin så effektivt som muligt.



I øjeblikket, når en kunde bestiller dagligvarer via Ocados hjemmeside, fyldes store plastikkasser hurtigt. Containerne pakkes i hånden, men der kræves lidt benarbejde: 30 kilometer transportbånd på Dordon-lageret fører tomme kasser direkte til folk, der arbejder som plukkere. De griber varer fra hylder, der genopfyldes af robotter, eller fra kasser, der bringes ud af lageret via kraner og transportbånd. Ocados algoritmer overvåger efterspørgsel efter produkter og bruger informationen til at kortlægge et optimalt opbevaringssystem, så populære varer altid er inden for rækkevidde.

Når en ordre er pakket, bliver den trukket af sted i en stor lastbil og kørt til et distributionscenter for at blive læsset ind i en varebil. Hver varevogn begiver sig derefter ud på en leveringsrute, der omhyggeligt kan optimeres i henhold til faktorer som kundens tidspræferencer, trafik og endda vejr.

Men Ocado vil gerne være hurtigere. Brøkdele af et sekund i vores forretning tæller, siger Paul Clarke, Ocados teknologichef. Det handler om, hvordan vi kan barbere den næste lille smule ud af vores proces.

Så dets tredje lager – i øjeblikket i live-forsøg nær Andover, vest for London – bliver designet fra bunden. Dens hovedetage er anlagt i et kæmpe gitter på størrelse med en fodboldbane, opdelt i firkanter i vaskemaskinestørrelse. Under hver firkant er en lodret stak af fem kasser med dagligvarer. På overfladen af ​​gitteret er op til 1.000 robotter, der hver er i stand til at løfte kasser nedefra.

Robotterne tumler rundt og passerer inden for centimeter fra hinanden med op til ni miles i timen. Ordrer videregivet via et specialdesignet 4G-netværk instruerer robotterne til at gribe kasser og transportere dem til kanten af ​​nettet, hvor plukkerne kan få fat i de nødvendige produkter. Robotterne fungerer som en sværm: Hvis det ønskede produkt er fire kasser nede i en stak, kan flere f.eks. fjerne kasser for at åbne vejen.

Andover-lageret, som sandsynligvis vil komme i fuld service i 2017, er et forsøg på et endnu større anlæg i Erith, lige uden for London, som begynder at bygge næste år. Dens lagerareal vil være tre gange så stor. Det betyder, at det er utroligt komplekst at finde ud af, hvor man skal opbevare varer og hente dem ved hjælp af tusindvis af robotter. Clarke siger, at de beregningsmæssige krav til dette optimeringsproblem er tålelige, men han tilføjer, at virksomheden investerer i GPU-baserede systemer og holder et vågent øje med kvantecomputere for fremtiden.

Ocado arbejder på robotteknologi, der en dag kunne hente ordrer fra kasserne, som dens sværm af robotter bærer, men det er svært, takket være den store variation i formen af ​​dagligvarer - fra for eksempel en pose appelsiner til en flaske vin. Som et resultat, siger Clarke, vil mennesker være involveret i en overskuelig fremtid.

Han er på samme måde tilbageholden med automatisering af leveringsprocessen. Selvom virksomheden allerede er i diskussioner med University of Oxfords selvkørende køretøjsspinout Oxbotica - selvom det ikke vil sige præcist hvad - siger Clarke, at mange kunder vil fortsætte med at foretrække et menneske til at levere deres ordre, selvom autonome køretøjer laver det muligt for robotter at overtage jobbet.

Alligevel er Ocados forretning af natur en, hvor robotter i sidste ende vil være at foretrække frem for mennesker. Når presset på automatiseringens indvirkning på beskæftigelsen, er Clarke bullish. Han insisterer på, at det er et spil, der kommer til at udspille sig uanset, og tilføjer, at dette sker på en verdensscene … hvis vi som britisk virksomhed ikke bliver ved med at blive bedre ved at bruge automatisering, vil en anden gøre det, og vi er fast besluttet på ikke at at lade det ske.

Kundeoplevelsen vil i mellemtiden drage fordel af AI-systemer, der bygges af Ocados udviklere. Med flere data kommer større intelligens - fordi det er føden til maskinlæring, siger Clarke. Virksomheden bruger maskinlæring til at opdage manglende varer i en butik, udfylde en kurv med dagligvarer på grundlag af lærte præferencer og endda foreslå versioner af produkter, der er lavere i salt eller sukker.

Over tid planlægger Ocado at strømline bestillingsprocessen, så vidt det overhovedet kan. Clarke foreslår, at virksomheden kunne erhverve forbrugsdata fra dit smarte køleskab, lytte til hvilke opskrifter du taler om via en smart assistent som Amazons Alexa og endda mine din kalender for data, så den ved, at du skal lave mad til venner næste weekend . I sidste ende, siger han, ville det gerne have, at de rigtige dagligvarer dukkede op på det rigtige tidspunkt, som ved et trylleslag, uden at du overhovedet behøver at bede om dem.

Det er ikke det eneste firma, der beder madindkøbere om at ofre anonymitet for nemheds skyld. Amazons nye Go dagligvarebutik giver for eksempel kunder mulighed for at scanne deres telefon, hente mad fra hylden og gå direkte ud og betale senere, fordi virksomheden ved, hvad de tog.

Alligevel, hvis kunderne kan tåle tabet af privatliv, tilbyder Ocado noget værdifuldt til gengæld. Vi kan frigøre folk, siger Clarke, så de får mere tid til at eksperimentere og opleve madglæden.

skjule