Hastværket efter lithium er i gang i Nevada

Glem guld, sølv eller kobber. Det nye jag er for noget langt mere værdifuldt: lithium.

Mennesker tørster i stigende grad efter metallet, fordi det er en uerstattelig komponent i de lithium-ion-batterier, der bruges til at drive de fleste mobile enheder. Nye batteridesigns kan forekomme næsten ugentligt i nyhederne, men i virkeligheden er deres udvikling langsom, og lithium-ion-celler fortsætter med at dominere batterilandskabet.



Så efterhånden som vores umættelige ønske om telefoner og computere – og i stigende grad elbiler og energilagring i netskala – fortsætter med at vokse uformindsket, så vokser vores behov for de elementer, der kræves til batteriproduktion. For nu, i det mindste, er vores ren-energi-fremtid afhængig af det.

Vi har tidligere rapporteret, at nogle af de materialer, der ender i lithium-ion-batterier, såsom grafit og kobolt, udvindes uden ringe menneskelige omkostninger. Rapporter om de livstruende arbejdsforhold, minearbejdere ofte udsættes for, er nok til at friste selv den mest ivrige teknofil til at overveje luddismen.

Men lithium selv står over for et andet problem. Størstedelen af ​​lithium er traditionelt blevet udvundet i Australien, Chile, Argentina og Kina . Nu kæmper verdens største leverandører af metallet dog for at følge med efterspørgslen, hvilket betyder, at priserne er steget de seneste år – i hvert fald fordobling , mens kontraktpriserne, som sikrer langsigtede aftaler for materialet, endda firdobles eller femdobles.

Så, som Bloomberg rapporter , har prospektører vendt blikket andetsteds – til Nevada. Silver State har tiltrukket lykkesøgende i århundreder, men i disse dage har minearbejdere øjnene rettet mod vandet under Clayton Valley, som er rigt på opløst lithium. Håbet er, at grundvandsmagasinerne der kan bores, deres indhold oversvømmes i store bassiner, og vandet fordamper for at efterlade de dyrebare lithiumsalte, som alle er så desperate efter.

Ifølge magasinet har mindst seks nye startups for nylig overtaget arealer i regionen, som alle er ivrige efter at ride efterspørgselsbølgen til profit. I modsætning til udvinding af lithium fra sten er det dog vanskeligt at erhverve det gennem fordampning. Som et slags gigantisk kemieksperiment, der udspilles i en stor, flad pool, er processen delikat, og hvis den udføres forkert, kan den skabe krystaller af lav kvalitet, som ingen vil købe.

Hvis disse vanskeligheder kan overvindes, kan staten dog blive en ny kilde til de råmaterialer, der kræves for, at vi kan gå over i en al-elektrisk fremtid - og det kan gøre den endnu mere værdifuld end den gamle guldfeber.

(Læs mere: Bloomberg , Hvorfor vi stadig ikke har bedre batterier , De menneskelige omkostninger ved lithiumbatterirevolutionen , Guldets mørke oprindelse i din smartphone )

skjule