Inde i et intergalaktisk videospil, en søgen efter rigtige fremmede verdener

I juni vil universitetet i Genève lancere det største borgervidenskabelige projekt, der hidtil er blevet udtænkt, og inddrage hundredtusindvis af videospillere i søgen efter uopdagede exoplaneter. Projektet vil blive lanceret i EVE Online, et videospil, der foregår i en fiktiv galakse, hvor spillere turnerer i rumskibe, mens de konkurrerer om ressourcer og dominans af virtuelt territorium.

Indsatsen viser, hvordan grænserne for algoritmisk automatisering kan overvindes gennem smart crowdsourcing, og den viser, hvordan de fællesskaber, der er bygget op omkring videospil, kan udnyttes til at udføre nyttige opgaver.



I forbindelse med Massively Multiplayer Online Science (MMOS), et firma, der parrer spilproducenter med forskere, vil EVE-spillere få adgang til 167.000 lyskurvebilleder, indsamlet af European Space Agency-satellitten CoRoT, som blev opsendt i december 2006. Til dato har videnskabsmænd fundet omkring 30 planeter indeni datasættet, sagde Michel Mayor, vinder af 2017 Wolf Prize for Physics og opdager af den første exoplanet. Vi vurderer, at der stadig er omkring et dusin uopdagede planeter gemt i billederne.

I århundreder havde astronomer mistanke om, at der kan være andre planeter ud over dem, der findes i vores eget solsystem. Men det var først i 1992, at mennesker havde midlerne til at opdage og verificere eksistensen af ​​disse såkaldte exoplaneter ved hjælp af højeffektteleskoper og spektrometerteknologi. Mere end 3.600 exoplaneter er blevet opdaget siden da. De fleste er blevet fundet ved hjælp af en teknik kendt som transitfotometri, som registrerer mindre ændringer i lyset, når en planet passerer foran stjernen, som den kredser omkring. Ved at måle længden og regelmæssigheden af ​​denne dæmpningseffekt er det muligt at ekstrapolere en masse information om planeten, herunder dens radius, masse og tæthed.

I de senere år har computeralgoritmer været i stand til at gennemsøge meget af den enorme mængde data, der hidtil er indsamlet af forskellige exoplanet-jagtende satellitter og teleskoper, hvilket har ført til, senest NASAs opdagelse af tre potentielt livsopretholdende planeter i det relativt tætte Trappist-1-system. Algoritmer er dog kun i stand til at parse de mest ligetil lysdata. Mere komplicerede billeder med masser af støj eller uregelmæssige spidser i lyskurverne kan kun læses af mennesker. Mængden af ​​hjernekraft, der kræves for at gennemsøge informationen, udgør et problem for exoplanetjagende videnskabsmænd.

Exoplanet-projektet vil blive foldet ind i EVE Onlines eksisterende fiktion og fortælling (en virtuel version af Mayor vil køre projektet i spillet). På højden af ​​spillets popularitet var der mere end en halv million spillere. C.C.P., det Reykjavik-baserede selskab, der laver EVE Online, rapporterer ikke længere spillertal.

Når spillere støder på noget interessant, vil en advarsel blive sendt til spillets udviklere. Objektet vil derefter blive kontrolleret mod en liste over kendte planeter. Efter fem separate spillere har sendt en advarsel om det samme billede, vil det derefter blive sendt til universitetet i Genève til yderligere undersøgelse.

Det er ikke første gang, at EVE Onlines spillerbase har bidraget til videnskabelig forskning. I det sidste år har spillere hjulpet med at kortlægge Human Protein Atlas, en svenskdrevet indsats for at katalogisere proteiner og de gener, der koder for dem i både normalt væv og kræftsvulster. I det tilfælde var spillere i stand til på et hvilket som helst tidspunkt at tage en pause fra deres hundekampe, minedrift og handel for at spille et simpelt spil i spillet, der markerer forskelle mellem hundredtusindvis af mikroskopiske billeder. Spillere kastede sig ud i arbejdet: Datasættet var fuldt markeret inden for kun tre uger.

Søgningen efter exoplaneter vil ikke blive afsluttet så hurtigt. Når datasættet fra CoRoT er færdiggjort, vil spillet blive fodret med et nyt datasæt, fra Kepler, NASAs rumobservatorium, som var ansvarlig for at finde de potentielt livsopretholdende planeter i Trappist-1-systemet. Det har uendeligt potentiale at skalere, siger Bergur Finnbogason, en af ​​spillets designere.

Mere generelt er drømmen bag disse eksperimenter, siger borgmester, at finde eksistensen af ​​liv i universet. Vi har allerede teknologien til at detektere klorid og andre molekyler, der letter vegetationen. Det bliver ikke nemt, men det er muligt.

skjule