Insekt-zapping laserhegn forbereder sig på første fjendekontakt

Sophia Foster-Dimino

Floridas citrusbønder er i krig. En insektangriber kaldet den asiatiske citrus psyllid har drevet appelsinproduktionen til under halvdelen af ​​2005-niveauet ved at sprede en sygdom, der forhindrer frugtmodning. Avlere sprøjter pesticider og trækker syge træer ud, men det ser ikke ud til at være en vindende kamp. Vi begynder at stille spørgsmålstegn ved, om vi rent faktisk kan kontrollere dem, siger John Barben, en landmand i Highlands County.

Intellectual Ventures, som er medstiftet af den tidligere Microsoft teknologichef Nathan Myhrvold, mener, at dystre udsigter gør Floridas entomologiske slagmark til den perfekte prøveplads for en usædvanlig og uafprøvet tilgang til insektbekæmpelse. Denne sommer planlægger virksomheden at installere en enhed, der bruger kameraer og en laserstråle til at identificere og skyde ned psyllids på et amerikansk landbrugsministeriums område i staten.



Det vil være den første test i den virkelige verden af ​​en enhed, der oprindeligt var udtænkt som en måde at kontrollere myg, der bærer malaria i fattige områder af verden - men som er blevet tvunget til en kommerciel omledning.

Det mål har vi ikke opgivet, siger Jeremy Salesin, der leder kommercialiseringsindsatsen for teknologien. Men for at komme til de prispunkter, vi har brug for for disse scenarier, har du brug for et stort antal enheder og en enhed, der ikke er førstegenerationsproduktet.

Intellectual Ventures er nu på sin tredje prototype af det, det kalder Photonic Fence. Dens dræbningszone strækker sig 30 meter vandret og 3 meter lodret. I apparatet har enheden indhugget drab mod myg, asiatiske citrusfrugter og frugtfluer.

Død ved laserstråle lyder rodet. Men Arty Makagon, teknisk leder på projektet, siger, at enhedens øjensikre, usynlige, infrarøde laser laver rene drab, da den er blevet kalibreret til at levere lige nok varme til at dræbe insekter uden at spilde strøm. Når du kigger under mikroskop, kan du ikke se, hvor den er blevet skudt, siger han om fejl, der er nedfældet af enheden. Der er ingen syngemærker, der er intet gabende sår.

En asiatisk citrus psyllid nedbrydes af en laser. Intellektuelle ventures

Denne sommer i Florida vil det fotoniske hegn i første omgang blive testet mod psyllids frigivet inde i et skærmhus, et indhegning af fint net, der bruges til at beskytte træer mod skadedyr. Derefter, og tests for at bevise, at den kan undgå at målrette bier, vil enheden blive brugt til at erstatte den ene væg i et skærmhus og få sit første skud på vilde psyllider. Makagon vil derefter bruge flere enheder til at lave en omkreds omkring en blok af citrustræer.

Intellectual Ventures har også indsendt et forslag om at teste sin enhed i Californien, hvor psyllids er mindre etablerede, men i fremgang. Næste år håber virksomheden at have en version med en længere rækkevidde på 100 meter i test med citrusavlere. Makagon siger, at Pepsi og Coca Cola - som har linjer af citrusjuice og sodavand og arbejder tæt sammen med frugtplantager rundt om i verden - begge har udtrykt interesse for projektet.

Barben i Highlands County siger, at han er fascineret af teknologien. Det lyder lidt Star Wars-agtigt, siger han - projektet stammer faktisk fra et forslag fra astrofysikeren Lowell Wood, som arbejdede på Strategic Defense Initiative - men jeg vil prøve hvad som helst. Systemets påståede evne til kun at målrette mod fjendens insekter ville være værdifuld i løbet af de to måneder af året, hvor citrustræer blomstrer, siger han. Avlere holder op med at sprøjte insekticid for at undgå at skade bier, der er nødvendige for at bestøve deres træer.

Men i sidste ende bliver Intellectual Ventures nødt til at gøre det økonomiske argument for systemet. Vi har en masse teknologi, som vi kunne bruge, men er omkostningskrævende, siger Barben. Salesin siger, at det er for tidligt at estimere omkostningerne ved et markedsklar fotonisk hegn, men tegner til, hvor mange penge industrien bruger på insekticid og nye træer som bevis på, at den er klar til at investere i noget nyt. Det er et globalt problem - ingen har en løsning på psylliden, siger han.

skjule