Mød fyrene, der solgte Neuralink til Elon Musk uden selv at være klar over det

I sidste uge erfarede vi, at Elon Musk vil starte et mind-computer interface firma kaldet Neuralink. Navnet tilføjede en helt ny indgang til Musks voksende rulle af store ideer - Tesla, SolarCity, SpaceX, Hyperloop.

Men da nyheden om Musks begyndende satsning på at fusionere menneske og maskine spredte sig på sociale medier, må en elektrisk ingeniør i Ohio ved navn Pedram Mohseni have slået ham i panden.



Det er fordi han i januar havde indvilliget i at sælge navnet Neuralink til Musk uden at være klar over det.

Mohseni, professor ved Case Western Reserve University, og hans videnskabelige partner, Randolph Nudo fra Kansas University Medical Center, havde ejet varemærket på 'NeuraLink' siden 2015 efter at have oprettet deres eget startup-firma.

Parret af mangeårige neuroteknologiske forskere havde udviklet en enhed, der kunne hjælpe mennesker med hjerneskader. Men deres indledende kontakter med investorer var ikke nået ret langt, da en fremmed henvendte sig til dem og tilbød titusindvis af dollars for deres firmas navn. De tog imod. Ingen nævnte den Musk, hvis nettoformuen er 14,7 milliarder dollars ifølge Forbes stod bag.

De henvendte sig til os, vi forhandlede, og nu bliver Elon Musk den retmæssige ejer af Neuralink, siger Mohseni.

I stedet for hårde følelser siger Mohseni, at han er begejstret. Endelig kaster tech-titaner penge bag nogle langt ude ideer, som et lille antal neurovidenskabsmænd længe har kæmpet for og ihærdigt forsøgt at fremme.

Ud over Musk sætter online betalings-iværksætteren Bryan Johnson 100 millioner dollars i et firma kaldet Kernel, som også udvikler hjerneimplantater.

Ved at afsløre detaljer om Musks satsning, det Wall Street Journal i sidste uge rapporteret virksomheden vil udvikle nye måder at behandle sygdom på, men i sidste ende også et middel til at fusionere menneskelig og maskinel intelligens. Det er noget, Musk synes at mene er nødvendigt for at imødegå risikoen for løbsk kunstig intelligens.

Det er svært at dedikere tiden til endnu en højteknologisk satsning, foruden elbiler og rumraketter, Musk tweeted , men den eksistentielle risiko er for høj til at lade være.

Præcis hvordan hjerneteknologi vil lade menneskeheden følge med AI er nogens gæt – og Musks firma har ikke sagt, hvad det har til hensigt. Men Rikky Muller, en professor ved University of California, Berkeley, siger, at behandling af medicinske tilstande og formålet med at forbinde bevidsthed med computere ikke er uafhængige, fordi alt implanteret i den menneskelige krop skal opfylde alle standarderne for en medicinsk enhed.

Ingen ved det bedre end Nudo og Mohseni. Deres historie - historien om den originale Neuralink - viser den slags udfordringer, Musk vil møde, når han forsøger at fylde hjernen med elektronik.

Fra 2011 begyndte Mohseni, en bioingeniør, og Nudo, en hjernespecialist, at udforske en idé til en elektronisk hjernechip til behandling af traumatisk hjerneskade. Deres idé: genskabe beskadigede forbindelser ved at optage neuroner i én del af hjernen og derefter overføre snakken til en anden. I 2013 havde de endda demonstreret, at deres prototype kunne hjælpe hjerneskadede rotter.

Det var da duoen dannede NeuraLink (som de stavede med stort 'L'). Men det viste sig at være svært at skaffe penge. Enhver enhed, der ender i den menneskelige hjerne, skal være lige så pålidelig som et schweizisk ur og kan nemt tage 200 millioner dollars at udvikle og teste. Hvad mere er, mens Nudo og Mohseni havde nogle provokerende data, kunne de ikke sige med sikkerhed, at systemet ville hjælpe nogen. Selvom de gjorde det, er der måske ikke nok støtteberettigede patienter til at retfærdiggøre den store udgift. Det har også været et problem for forskere, der udvikler enheder, der læser hjernen på lammede mennesker og giver dem mulighed for at bevæge robotarme. Selvom det er en frygtelig tilstand, er det ikke så mange mennesker, siger Nudo. Sagen med neurotech er, at selvom det virker, er det svært at se rentabiliteten.

Nudo tilføjer: Følelsen blandt investorer var modvilje mod at investere i invasiv hjerneteknologi, medmindre der er et meget stærkt principbevis. Det sted, hvor vores startup var, er, at vi havde et navn uden et produkt.

Nu er Musk i samme position. Men Mohseni tror, ​​at milliardæren måske er i stand til at sprænge gennem forhindringer. Hele ideen med at uploade eller downloade tanker til en sund person, ja, det er en kage i himlen, men han har troværdigheden og visionen til at tale om de ting, siger Mohseni. Vi skal stadig fremme vores arbejde lidt mere, indhente nogle foreløbige menneskelige data, før vi kan gå til investeringssamfundet. Men det problem har hr. Musk ikke.

En talsmand for Musk afviste at sige, hvorfor iværksætteren ønskede Neuralink-navnet hårdt nok til at betale for det, men Mohseni mener, at det var hver en øre værd. Navnet Neuralink fanger rigtig fint, hvad der sker inden for neuromodulation, siger han.

Kun meget få typer elektroniske hjerneimplantater er nogensinde nået på markedet. Den mest udbredte, og sælges af medicinsk udstyrsgiganten Medtronic, er en dyb hjernestimulator, der er i stand til at stoppe rysten hos mennesker med Parkinsons sygdom. Mere end 140.000 patienter har modtaget versioner af Medtronics stimulator, og virksomhedens hjernemodulationsafdeling har omkring 500 millioner dollars i årligt salg.

Medtronic-stimulatoren er på nogle måder lavteknologisk - den er baseret på 1980'ernes teknologi - og bruger kun en eller to elektroder til hele tiden at sende zaps af elektricitet ind i hjernen. Faktisk er der ingen, der er helt sikre på, hvorfor det virker. Meget groft sagt svarer det til neurovidenskaben til at banke på et tv for at justere billedet.

Lothar Krinke, som administrerer den forretning for Medtronic, siger, at virksomheden fortsætter med at investere i at gøre systemet mindre og tilføje funktioner til kirurger, der implanterer det. De her ting tager meget længere tid, end man tror, ​​at bringe på markedet, siger Krinke. Når man taler om disse systemer, skal man tale om pålidelighed. Et hjerneimplantat skal fungere i [årtier].

For nylig begyndte et firma ved navn NeuroPace at sælge det første lukkede hjerneimplantat til epilepsipatienter. Det er et spring fremad, fordi enheden både kan registrere et anfald, der kommer og derefter zappe hjernen for at stoppe det, hvilket skaber en automatisk kontrolsløjfe. Det er et neuralink, om man vil.

Men andre satsninger er ikke gået så godt. Listen over mislykkede brain-interface-virksomheder inkluderer BrainGate og Northstar, et firma, der likviderede sig selv i 2009 efter at have brugt 132 millioner dollars i et forsøg på at hjælpe patienter med slagtilfælde med at komme sig med et hjerneimplantat.

Nudo og Mohseni, som har midler fra den amerikanske hær og de lammede veteraner i Amerika, siger, at de stadig gerne vil rejse penge fra investorer for at fremme deres idé mod kommercialisering.

Nu hvor de solgte navnet Neuralink til Musk, siger Nudo, at han har fundet på nye navne til deres virksomhed. Men jeg vil ikke fortælle dig, hvad de er. En anden ville købe varemærket, før vi gør det, siger han.

skjule