Nuclear Energy Startup Transatomic backtracks på nøgleløfter

Leslie Dewan, medstifter og administrerende direktør for Transatomic Power.

Nuklear energi startup Transatomic Power har trukket tilbage fra dristige påstande om sin avancerede reaktorteknologi efter en uformel gennemgang af MIT professorer fremhævede alvorlige fejl i virksomhedens beregninger, MIT Technology Review har lært.

Det Cambridge, Massachusetts-baserede selskab, grundlagt i 2011 af et par MIT-studerende i Institut for Nuklear Science and Engineering, hævdede, at dets smeltede salt-reaktordesign kunne køre på brugt nukleart brændsel fra konventionelle reaktorer og generere energi langt mere effektivt end de gør. I en hvidbog offentliggjort i marts 2014 proklamerede virksomheden, at dens reaktor kan generere op til 75 gange mere elektricitet pr. ton udvundet uran end en letvandsreaktor.



Disse høje påstande hjalp det med at rejse millioner i venturekapital, sikre en serie af glødende medieprofiler (herunder en i denne publikation), og tegn en rockstjerne-lineup af tekniske rådgivere. Men i et papir på sin side dateret november 2016 nedjusterede virksomheden 75 gange til mere end to gange. Derudover specificerer det nu, at designet ikke reducerer eksisterende lagre af brugt nukleart brændsel eller bruger dem som brændselskilde. Løftet om genanvendelse af nukleart affald, som udgør vanskelige opbevarings- og spredningsudfordringer, var en vigtig første attraktion for virksomheden og fangede betydelige opmærksomhed .

I begyndelsen af ​​2016 indså vi, at der var et problem med vores indledende analyse og begyndte at arbejde på at rette fejlen, sagde medstifter Leslie Dewan i et e-mailsvar på en forespørgsel fra MIT Technology Review .

De dramatiske revisioner fulgte en analyse i slutningen af ​​2015 af Kord Smith, professor i nuklear videnskab og teknik ved MIT og ekspert i atomreaktorers fysik.

På det tidspunkt var der voksende tvivl i feltet om virksomhedens påstande og i det mindste nogle bekymringer om, at eventuelle oppustede påstande kunne plette omdømmet for MIT's nukleare afdeling, som har været tæt forbundet med virksomheden. Transatomic har også en treårig forskningsaftale med afdelingen, fremgår det af tidligere pressemeddelelser.

Ved gennemgangen af ​​virksomhedens hvidbog bemærkede Smith øjeblikkelige røde flag. Han viderebragte sine bekymringer til sin afdelingsleder og virksomheden, og han gennemførte efterfølgende en uformel gennemgang med to andre professorer.

Jeg sagde, at dette åbenlyst er forkert baseret på grundlæggende fysik, siger Smith. Han bad virksomheden om at køre en test, som endte med at bekræfte, at deres påstande var fuldstændig usande, siger Smith.

Han bemærker, at et løfte om at øge reaktorens brændstofeffektivitet med 75 gange svarer omtrent til at sige, at du i et enkelt trin havde udviklet en bil, der kunne nå 2.500 miles per gallon.

I sidste ende lavede virksomheden sin analyse om og producerede og indsendt en ny hvidbog.

Det ville helt sikkert stadig være en bemærkelsesværdig bedrift, hvis virksomheden kunne bygge en reaktor, der forbedrede brændstofenergieffektiviteten i forhold til konventionelle reaktorer med en faktor mere end to. Derudover bemærker den nye hvidbog, at reaktoren kan reducere spild med 53 procent sammenlignet med letvandsreaktorer. Levedygtigheden af ​​sidstnævnte fund var for nylig verificeret af Oak Ridge National Laboratory.

Men analysen fandt, at reaktoren ikke kunne opretholde en fissionskædereaktion ved hjælp af brugt brændsel længe nok til, at det var en mulig mulighed, som tidligere håbet, sagde Dewan i et efterfølgende telefoninterview.

Relateret historie

Jeg er meget glad for, at vi har denne robuste tekniske analyse på plads, bekræftet af Oak Ridge, og vi er forpligtet til at komme videre med vores planer for billig, sikker atomkraft, sagde Dewan i sit e-mailsvar.

Vi besluttede at åbne vores analyse og resultaterne, fordi vi ønskede, at folk selv kunne gentage beregningerne og undersøge dem direkte. Vi har også før talt om, hvordan atomindustrien skal øge gennemsigtigheden for at opbygge offentlig tillid, og vi har ønsket at praktisere det, vi prædikede.

Virksomheden har tidligere sagt, at det har til hensigt at bygge en demonstrationsreaktor i 2020, men den tidslinje er skredet til 2021, sagde Dewan under telefoninterviewet.

Vi har bestemt en lang vej foran os, sagde hun og bemærkede tekniske, tekniske, forsyningskæde og regulatoriske udfordringer. Men jeg tror, ​​at momentum er på vores side.

Atomeksperter siger, at godkendelse og konstruktion af enhver avanceret reaktorprototype kræver minimum 10 år i betragtning af de omfattende regulatoriske krav fra Nuclear Regulatory Commission.

Smith understreger, at grundlæggerne ikke handlede i ond tro, men han bemærkede, at de ikke underkastede deres krav for peer-review-processen tidligt.

De gjorde ikke noget af det her med vilje, siger Smith. Det var bare mangel på erfaring og måske en overtillid til deres egen formåen. Og så ikke lytte godt nok, når folk satte spørgsmålstegn ved de konklusioner, de kom til.

Virksomheden har rejst mindst 4,5 millioner dollars fra Peter Thiels Founders Fund, Acadia Woods Partners og Daniel Aegerter fra Armada Investment AG. Venturekapitalveteranen Ray Rothrock fungerer som bestyrelsesformand for virksomheden.

Vi investerede i Transatomic på grund af deres reaktors passivt sikre design og dramatisk reducerede omkostninger og spild, sagde Scott Nolan, partner hos Founders Fund, i en erklæring. Tilsammen låser disse op for levedygtigheden af ​​kulstoffri energiproduktion i netskala. Disse aspekter af deres design er stærkere end nogensinde, og vi er ekstremt begejstrede for virksomhedens udførelse og fremtidige potentiale.

Rothrock sagde i et e-mailsvar: Jeg forbliver forpligtet til Transatomics mission og plan. Verden har brug for mere atomkraft. Og selvom vi stadig er tidlige dage for [Transatomic Power], er jeg opmuntret [af] resultaterne indtil videre.

Dewan siger, at selskabet bevarer sine investorers tro, men hun erkender, at det burde have søgt peer review eller andre former for hård feedback tidligere.

Set i bakspejlet var det en fejl af mig, sagde hun under telefoninterviewet. Vi burde have offentliggjort mere af vores information på et langt tidligere tidspunkt.

Redaktørens note: Denne historie blev opdateret efter offentliggørelsen for at inkludere et svar fra Founders Fund.

skjule