Tilføj fejl for at helbrede afgrødesygdomme hurtigere

DARPA ønsker at rekruttere insekter til at levere beskyttende genetiske egenskaber til afgrøder for at hjælpe med at bekæmpe sygdom.

Forskere vil måske snart være i stand til at omdanne visnende, syge afgrøder til sunde ved at frigive kolonier af godartede insekter på en mark.

Nuværende selektive forædlingsteknikker kan producere plantefrø, der ofte er bedre til at modstå ødelæggende sygdomme, men denne proces tager mange år. Når først en ny sygdomstrussel rammer en moden afgrødepopulation, er der ingen hurtig modgift tilgængelig, som landmænd og videnskabsmænd hurtigt kan implementere for at beskytte disse planter bortset fra dyre og ofte giftige pesticider.



For at løse dette problem ønsker forskere ved Defense Advanced Research Projects Agency (DARPA) at udnytte insekters naturlige forhold til planter. De mener, at insekterne kan overføre vira med gavnlige genetiske egenskaber til de planter, de lever af.

Det, vi ønsker at gøre, er at forsøge at generere værktøjer, der vil give os mulighed for at stabilisere fødevareforsyningen både nationalt og internationalt, siger Blake Bextine, DARPA-forskeren, der fører tilsyn med programmet.

Agenturet ønsker at bruge en tilgang kaldet genterapi til at beskytte og forynge afgrøder mod sygdomme - både naturligt forekommende og biotrusler. Genterapi bruger harmløse vira som et middel til at transportere nyt genetisk materiale til celler i et forsøg på at korrigere eller vende sygdomssymptomer. Forskere mener, at insekter, som er de naturlige bærere af de fleste plantevirus, kan transportere defensive gener til afgrøder. Insekter kan hurtigt opdrættes og frigives inden for samme vækstsæson.

DARPA indhenter forslag fra akademiske og industriforskere til at udvikle en plantevirus, der er i stand til at bære og levere genetisk materiale til en moden plante. Efterforskere skal derefter finde ud af, hvilke insektarter der ville levere vira.

Forskere har arbejdet på en sådan terapi for en bakteriel sygdom kaldet greening, som overføres af insekter og har decimeret Floridas citrusafgrøde i det sidste årti. Jacqueline Fletcher, grundlægger og tidligere direktør for National Institute for Microbial Forensics & Food and Agricultural Biosecurity ved Oklahoma State University, siger, at DARPA-projektet kan hjælpe med at anspore denne terapis udvikling.

Ideelt set kunne teknologien bruges til vigtige landbrugsvarer, såsom majs, hvede og sojabønner i USA, og kassava, en basisafgrøde i mange udviklingslande, især i Afrika syd for Sahara.

Bextine siger, at denne tilgang er at foretrække frem for insekticidspray, hvilket kan være dyrt og ineffektivt, da betydelige mængder af disse produkter aldrig nå deres tilsigtede mål . Sprayteknologi er også meget mindre almindelig i udviklingslande.

Indtil videre vil genterapiforsøgene blive udført i laboratorier eller andre indesluttede rum. DARPA håber, at teknologien vil være klar til at blive frigivet i marken om fire år.

skjule